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猎鹰重型火箭成功升空,历史将会铭记这一天

  • 网站编辑:kate
  • 发布时间:2018-02-20
撰文:MICHAEL GRESHKO
 
  北京时间4:45,猎鹰重型火箭的27台梅林火箭发动机点火,从39A发射坪升空,胜利的轰鸣声传达数公里之外。有效载荷高达63.5吨的它,仅仅搭载着一台改装的特斯拉跑车,跑车里还播放着摇滚歌手David Bowie的歌曲《Space Oddity》。
 
  短短约8分钟之后,猎鹰重型火箭两侧的助推火箭从主体上分离,在空中完美转体,重新返回到陆地,仿佛发射画面倒放。
 
  与此同时,火箭主体继续上升,直至从火箭上一级分离,然后,它转头飞向SpaceX位于大西洋上的无人船“当然我还爱你”号。据报道,位于中间的火箭推进器则未能在无人船上着陆,最终坠入茫茫大海。
 
  装载着跑车的上一级火箭将在范艾伦辐射带里度过煎熬的5个小时,因为在这条辐射带里,地球磁场困住了大量来自太阳的高能粒子。
 
  如果辐射带的严苛的辐射并未对上一级火箭造成致命危害(基本也不可能),火箭的单台发动机将会在10:30左右点火,将特斯拉送入霍曼转移轨道。正如David Bowie的歌曲所唱,跑车将以一种奇特的方式飘浮在太空,沿着绕日椭圆轨道飞行,并周期性地从地球和火星的轨道上穿过。
 
  SpaceX称,这辆跑车可以稳定地在太空中飞行几百万年。虽然跑车里只坐了一位假人,但SpaceX仍然贴心地在中控台给他写了两个字“别慌”。由于跑车上安装了3台相机,地球人应该还能看着它飞一段时间。
 
精简,复用
 
  猎鹰重型火箭成功之后,它将成为私有企业进入太空的强有力标志,而SpaceX公司此前所强调的可复用性,已经撼动了航天业。
 
  大多数火箭都设计有多个部分,或多级,从而帮助主要部件搭载有效载荷(比如卫星或载人舱)进入太空。当使用之后,这些部分通常会分崩离析,坠入地球。许多情况下,这些火箭部分都无法安全地重复使用。
 
猎鹰重型火箭成功升空,历史将会铭记这一天pic
这是SpaceX公司的猎鹰重型火箭与其它重型火箭的对比图。其中某些火箭曾成功地将货物或宇航员送入太空。
制图:DAN STEINMETZ;来源:NASA, SPACEX
 
  但是,从2008年开始,SpaceX公司用猎鹰9号火箭创造了多个航天业的第一,其中就包括成功地恢复并再次利用火箭的某些部分。正如航空公司不必为每一次飞行都制造一架新飞机一样,他们也希望不必为每次太空发射都制造一架新火箭。如此一来,可复用性,成为了降低太空飞行成本的关键。
 
  由于猎鹰重型火箭基本上是由3架猎鹰9号火箭捆绑在一起的,因此,SpaceX公司希望能把3架火箭的第一级全都回收回来。如果一切顺利,两侧的、从此前的发射中回收的两架火箭将会分离,然后返回到陆地上的着陆点。此后,中间的那一个一级火箭将会着陆在SpaceX公司的无人船上,这艘船还有一个奇特古怪的名字:“当然我还爱你”号。
 
  那么,这次发射或者表演耗资几何?相对于其他公司而言,成本少得惊人。
 
  SpaceX称,除去额外的花里胡哨的玩意儿,猎鹰重型火箭的一次发射需要约0.9亿美元。与之形成对比的是,联合发射联盟公司的德尔塔4型(Delta IV)重型火箭每次发射至少需要3.5亿美元,有效载荷却仅有猎鹰重型的一半。
 
  Logsdon认为,“这(对于竞争对手)完全是一个警告。”
 
  即便在猎鹰重型火箭试飞之前,已有好几家公司与SpaceX签订了服务协议。该火箭将为沙特阿拉伯发射通讯卫星Arabsat 6a,并为Inmarsat和Viasat等公司发射卫星。此外,SpaceX已与美国空军签订了1.6亿美元的合同,为其发射STP-2,这其中包括多种卫星,比如用于深空的超精确原子钟、用于监测地球大气的卫星网络。
 
  马斯克说:“如果我们这次成功了,那就game over了。就比如说,如果某家航空器公司拥有可复用的航空器,而所有其它公司的航空器都只能用一次,那感觉就是你空降到了目的地,而你的飞机只能漫无目的地在某处坠毁。”
 
永不止步
 
  尽管猎鹰重型火箭可圈可点,但是,它能发射的次数,比马斯克2011年宣布建造该火箭时所预测的次数,要少得多。这是因为,SpaceX已经榨干了猎鹰9号火箭的性能,使其能够发射的卫星种类十分宽泛。
 
  Logsdon说:“猎鹰重型火箭的主要市场之一已经差不多消失了。猎鹰重型火箭,只是SpaceX公司演变过程中的一个过渡,并不是其产品线中持久的一部分。”
 
  那么,下一步是什么?答案就是大猎鹰火箭(Big Falcon Rocket,BFR)。这种巨型火箭发射到近地轨道的有效载荷,比猎鹰重型火箭要多几乎30%。大猎鹰火箭,也是埃隆•马斯克载人登月、登火星计划的关键。
 
  与此同时,The Verge及ArsTechnica两家科技媒体称,猎鹰重型火箭是将科研设备送入太阳系深处的完美之选。尽管美国宇航局自己研制的太空发射系统(SLS)的有效载荷要大很多,但是,它每次发射的成本却介于10亿美元到30亿美元之间,因此,猎鹰重型或其它火箭,或将赢得竞争。
 
太空搬运工
 
  从实用角度来看,猎鹰重型火箭也令人瞩目,因为它代表着:日益扩展渠道、探索并商业化太空的先锋。
 
  轨道科学(Orbital ATK)公司已经发射了自己的心宿二号火箭和天鹅座飞船。2020年,杰夫•贝索斯的蓝色起源公司,将研发出新格伦号火箭,与猎鹰9号叫板。毕格罗宇航公司正在努力完善充气式太空舱。火箭实验室(Rocket Labs)在试射火箭时,已经成功发射了一众小卫星,其中包括一颗反光性极好的“迪斯科灯球”。
 
  Logsdon评说:“这样真好!如今有了各种各样的载荷能力,能把物品送入太空,从小皮卡车到重型卡车应有尽有。这也意味着人们对于我们在太空的活跃度很乐观。”
 
  他又补充道:“但这些东西毕竟只是‘卡车’,它们并非终极产品。”
 
(译者:Sky4)

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